El sentido es opcional / Meaning is optional

(English version after Spanish)

Nuestra cultura ejerce una gran presión para que cada uno encuentre su sentido en esta vida. Se vende una secuencia engañosa: sopesar opciones (apenas pasando los pies por la orilla de cada una), después tomar una decisión, fraguar un sentido (una narrativa) cruzar los dedos y meterse al agua, con la esperanza de que eventualmente lo que nos pase corresponda con el sentido inventado de antemano.

No funciona de esa manera: el sentido solo se observa desde el espejo retrovisor. No hay sentido sin obra. No hay sentido como punto de partida.

El sentido se alimenta de obstáculos y nuestra capacidad (y sobre todo: persistente incapacidad) para superarlos. Sin historia no hay sentido.

Debemos revertir la secuencia propuesta por la cultura. Porque me produce alegría, me mantiene conectado a otros, me presenta desafíos, me inspira proyectos… hago. Y hago, hago, hago, hasta que en algún momento miro para atrás y cuento una historia acerca de lo que ha pasado. O no…

La psicoterapia muchas veces trabaja sobre la narrativa de los pacientes (las historias que se cuentan a ellos mismos acerca de sus vidas). Y está bien que así sea: una narrativa auto-limitante o que atribuye todos los males sufridos a agentes externos dificulta la posibilidad del cambio.

El sentido es pues un obstáculo con el que hay que trabajar pero también un potente aliado en la psicoterapia ya que la reacción a todo proceso de cambio es ambivalente y está acompañado de malestar y eventuales retrocesos. La oscuridad resulta menos oscura si nos informan que estamos avanzando por un tunel que tiene salida. El dolor demanda sentido para poder justificarse.

Considero sin embargo que una vez que los cambios han sido realizados y se encuentren consolidados lo mejor es olvidarse del sentido. Una vez afuera del túnel recordar que la alegría carece (sanamente) de sentido.

Meaning is optional

Our culture exerts great pressure for each one of us to find their own meaning of life. A misleading sequence is proposed: weighing options (barely putting your toes in the water of each one), then making a decision, making up a meaning to justify the decision (a narrative), crossing your fingers and diving in, with the hope of eventually coming up ahead with the meanings we invented beforehand.

But it doesn’t work that way: meaning can only be observed by turning around and looking back. There’s no meaning without work. There’s no meaning as a starting point.

Meaning nurtures from challenges and our capacity (and above all: our persistent inability) to overcome them. There’s no meaning without a past, a history.

We must reverse the sequence proposed by our culture. Because it makes me happy, because it keeps me connected to people I care about, because it challenges me, because it inspires projects… then I do. And I do, I do, I do, until at one point I stop, I look back and then I tell the story of what has happened. Or maybe not…

Psychotherapy often works with the narrative of the patients (the stories they tell themselves about their lives.) And that’s ok: a self-defeating narrative or a blame-everyone-else-but-me narrative are obstacles for change.

Meaning is not only an obstacle in psychotherapy but also a powerful ally. This is because the reaction to a change process is always ambiguous and there always setbacks. Darkness is less dark if we’re explained that we’re trudging through a dark tunnel with an exit at the end. Pain demands meaning in order to be acceptable.

Nevertheless, I believe that once changes have been enforced and strengthened the best course of action is forgetting about meaning. Once outside the tunnel we do best if we remember that joy is healthily meaningless.

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